Dat 2018 een groots jaar was voor onze parkengids, is geen geheim. We voegden vijf parken toe in onze gids over Europese parken: Dennlys Park, Le Fleury, Tayto Park, Kolmården en Jardin D'Acclimatation. Dankzij Tayto Park kwam er ook voor het eerst in jaren een nieuw land in onze gids, Ierland, waardoor we weer een stuk vollediger zijn geworden in ons Europees overzicht.

Maar het was niet Ierland waar de meeste fans en gebruikers van onze site op zitten te wachten: het is een groter land in Oost-Europa, waar de laatste jaren een ongeziene pretparkgekte is uitgebroken. We hebben het natuurlijk over Polen. Ondertussen zijn er al meerdere parken in het land waar de meeste fans wel héél graag eens zouden komen. Daarom besloten we niet met één of twee parken te beginnen, maar Polen ineens met drie parken in de gids te plaatsen - als dat je niet over je winterseizoenblues heen helpt, dan weten we het ook niet meer!

Polen als pretparkbestemming

In de tijd van de koude oorlog was er in de landen van het Warschaupact weinig interesse in pretparken. Meer daarover kan je lezen in de laatste Brakesection Magazine van 2018 die vorige maand uitkwam. Polen had echter in deze periode één van de weinige pretparken in de regio van de Sovjetunie en hun satellietstaten.' Śląskie wesołe miasteczko' opende in 1959 in Chorzów. Het park kende een groot succes en zag soms tienduizenden bezoekers op een dag, ondanks dat het in die tijd bestond uit een eenvoudige kermis met enkele grotere attracties.

Na de val van de muur kende Polen een grote economische ommekeer en werd het land een groot voorbeeld voor andere ex-Sovjetstaten. Het werd lid van de Europese unie in 2004. Een bekend aspect van de EU is dat ze projecten in armere regio's steunen, iets waar de Poolse pretparkindustrie enorm mee gebaat zou blijken.

Energylandia

Toen Energylandia in 2014 opende, was er niet echt een stormloop onder de pretparkfans richting Polen. Het park had in zijn openingsjaar drie eenvoudige achtbanen en bijna alle attracties waren gebouwd door het Italiaanse bedrijf SBF Visa Group, vooral bekend om zijn kinderattracties.

Al snel werd duidelijk dat de uitbaters van Energylandia een succesformule in handen hadden. Het park ligt op het eerste gezicht nogal afgelegen, maar heeft een gigantisch populatiebereik dat maar weinig andere pretparkopties heeft. Bovendien ligt de bekendste toeristische attractie van Polen - het voormalige concentratiekamp Auschwitz - op een zeer korte afstand. De toeristische hotspot Krakau en zijn vliegveld liggen op minder dan een uur rijden van het park.

De uitbreidingen lieten niet lang op zich wachten: al in 2015 opende het park drie nieuwe achtbanen, alledrie van het Nederlandse bedrijf Vekoma. In 2016 kwam daar nog een Vekoma-baan bij, Formula. Dit is een nieuwe generatie lanceerachtbaan van het bedrijf die veel interesse wekte bij de fans. Maar de aankondigingen voor verdere nieuwigheden bleven maar komen. Uiteindelijk werd bekend dat er een grote watercoaster zou komen, en een gigantische Megacoaster van het Zwitserse Intamin. Beide banen openden in seizoen 2018. De toekomst belooft nog mooier te worden, want ondertussen is men al begonnen met de bouw van Europa's grootste hybride houten achtbaan van de makelijk van Rocky Mountain Construction (RMC), Zadra!

Legendia

Het oude Śląskie wesołe miasteczko zag het succes van Energylandia en kon niet achterblijven. Het park kreeg onder zijn Slowaakse eigenaars een rebranding met als doel van het park een modern themapark te maken. Bij deze make-over hoorde natuurlijk een nieuwe naam die ook voor mensen die geen Pools kennen makkelijk te onthouden was. Er werd besloten als thema Poolse legendes te kiezen, en de naam werd dan ook Legendia.

Het park had al een aardig attractie-aanbod, maar het miste de thematisatie en grandeur van zijn West-Europese tegenhangers. Om dat te compenseren kocht het park bijna het volledige aanbod van het ter ziele gegane Deense Sommerland Syd om zijn attractie-aanbod aan te vullen. Vervolgens werd het park deel per deel omgetoverd naar de hedendaagse norm. Bij de recentste renovatiewerken en uitbreidingen deed het park opvallend vaak beroep op de diensten van bedrijven uit de lage landen: Vekoma, Joravision, ETF Ride Systems en Alterface droegen allemaal hun steentje bij aan de rebranding of aan een uitbreiding.

Het groeitempo van Legendia ligt een stuk lager dan dat van Energylandia. Dat kan waarschijnlijk liggen aan het ontbreken van de geldstroom van de EU, maar is niet per se negatief voor het park. Veel fans zien Legendia als een meer samenhangend park dan zijn tegenhanger. Ook wordt Legendia vaak geprezen om zijn thematisch sterke recente uitbreidingen zoals de bejubelde Lech Coaster en de sterke darkride Baszyliszek. Het park heeft mooie toekomstplannen, waarin niet alleen het overige deel van het park zal worden opgeknapt maar ook een nieuwe rapid river zal worden gebouwd. Tegen dat het hele park is gerenoveerd, zal waarschijnlijk enkel uit de attractie 'Dream Flight Airlines', een reusachtige vliegtuigmolen in het park uit 1959, blijken dat Legendia wel degelijk een historisch pretpark is.

Majaland Kownaty

De kleinste en jongste onder de Poolse parken, maar voor ons Belgen zeker geen onbelangrijk park. Majaland Kownaty opende eind 2018 en is daarmee het jongste park in onze gids. Majaland Kownaty is het zesde pretpark van de Plopsagroep, dat in 2000 begon als de vervanger van het Melipark in de Panne. Na dit succes groeide het park uit tot een pretparkimperium dat nog steeds niet over zijn hoogtepunt heen is. In ons land is Plopsa de grootste pretparkuitbater, met drie pretparken, één waterpark en nog meerdere waterparken in de pijplijn.

Majaland Kownaty is het derde park buiten onze landsgrenzen, nadat Plopsa eerder een park bouwde in Nederland (Indoor Coevorden) en een park overnam in Duitsland (Holiday Park). Het park ligt in het uiterste westen van Polen, niet ver van de Duitse grens en mikt daarmee niet enkel op de Poolse, maar ook op de Duitse markt. Geen slechte zet van Plopsa, want Oost-Duitsland is in vergelijking met de rest van het land vrij arm aan pretparken.

Het park opende als een klassiek indoorpark zoals gelijkaardige parken in Hasselt en Coevorden, maar heeft een iets groter aanbod dan beide parken. Desondanks zijn er minder verschillende thema's in Kownaty, want in Polen zijn de meeste Studio 100-figuurtjes minder bekend dan bij ons. Enkel Heidi, Bumba, Wickie de Viking en natuurlijk Maja de Bij kregen hier hun eigen attracties.

Hoewel het park dus vooralsnog een kleine opzet heeft, zijn er zeker en vast uitbreidingsplannen die van Majaland één van de topparken van Polen moet maken. Zo is het park al begonnen aan de bouw van een houten achtbaan, die sterk moet gaan lijken op Heidi: the Ride in Plopsaland de Panne. Zelfs het kleinste Poolse park dat we presenteren in de gids is er dus ééntje om in het oog te houden!

Onze parkgids blijft groeien

Dit nieuwjaarscadeautje is een zeer grote uitbreiding voor onze gids, maar dat wil niet zeggen dat we nu van plan zijn om aan de rem te trekken en rustig aan te doen. We blijven ook dit jaar nieuwe pretparken presenteren om onze gids nog vollediger te maken. Vorig jaar deden we al een enquête om je te vragen welke parken jullie het liefste in de gids wilden zien. Van de acht parken die toen het vaakst vermeld werden, staat er nu zeven in onze gids. In nog geen jaar tijd hebben we daarmee de gids sterk uitgebreid en willen we eens te meer dé referentie zijn op gebied van pretparkgidsen. Suggesties voor nieuwe parken waarvan jullie vinden dat deze nog ontbreken in de gids zijn meer dan welkom op ons forum!

Tekst: Ignace Woinin // Foto's: Plopsa, Sven Popelier, Ignace Woinin, Kris Peeters