Paswoord vergeten? We sturen het je zo terug op en dan kan je terug aan de slag.
Join the club! Deel al je ervaringen!
Geschiedenis van een park: Bobbejaanland
Share
Auteur: Nick Jespers @ 19 Jan 08

Bobbejaanland is jarenlang het paradepaardje van de familie Schoepen geweest. Begin 2004 nam een Spaanse groep het roer over en trachtte om het geleverde werk verder te zetten. We zetten de rijke geschiedenis van het Kempense pretpark op een rij.

Wanneer we aan Bobbejaanland denken, denken we meteen ook aan oprichter Bobbejaan Schoepen. Hij werd geboren op 16 mei 1925 als Modest Schoepen en was de zoon van een smid. Op jonge leeftijd werkte hij al mee met zijn vader en leerde hij wat werken is. Op latere leeftijd ontdekte hij het talent waar hij wereldberoemd mee werd: het jodelen, het zingen en het fluiten. De "Jodelende Fluiter" was geboren!

Als artiest schopte hij het ver, héél ver. Als kleine Vlaamse artiest trok hij onder meer naar de States waar hij met de groten der aarde optrad. Ook in eigen land en buurlanden Nederland, Duitsland en Frankrijk raakte hij in contact met bekende artiesten, waar hij regelmatig mee op het podium stond.

Van Abroek naar Bobbejaanland

In 1958 besloot Schoepen te stoppen met rondreizen en koos hij ervoor om een vaste stek te bouwen waar hij naar hartelust kon optreden. Deze stek vond hij in Lichtaart, deelgemeente van Kasterlee. Hij koopt er in 1959 het moerassige gebied “Abroek”, met een grootte van ongeveer 30 hectare. Het gebied was ongeschikt voor akker- of tuinbouw, de plaatselijke boeren lachten hem dan ook vierkant uit met zijn plannen.

Ondanks de vele waarschuwingen geeft Bobbejaan toch zijn fiat voor de bouw van het Theater en de aanleg van een kilometers lang strand. Het strand is één jaar later klaar en niet veel later zijn ook de werken voor het Theater voltooid. Op 31 december 1961 gaven Bobbejaan en zijn vrouw Josée de eerste show in het Theater, waarmee Bobbejaanland ook officieel geopend is. Tot midden jaren ’70 was het Theater tevens dé showtempel van Vlaanderen waar artiesten zoals Will Tura, Louis Neefs, Rudi Carell, enz. optraden aan Bobbejaan’s zijde. Na een bezoek aan een optreden konden de bezoekers van het prille park zwemmen of roeien op de vijver of genieten van de zon op het strand.

Meer dan enkel een theater

Op aanraden van Phantasialand-eigenaar Gottlieb Löffelhard evolueerde Bobbejaanland vanaf 1974 naar een pretpark. In 1969 openen de eerste twee mechanische attracties: de (Kleine) Monorail en de Paardencarrousel. Beide attracties bleven tot begin jaren '90 in het park.

De volgende grote attractie is het Spookhuis (Schwarzkopf), in 1975. Nog geen jaar later is deze attractie uit het park verdwenen, en verwelkomt de familie Schoepen het Reuzenrad (1975, Schwarzkopf) en de Monorail (1975, Schwarzkopf). Uniek aan het Reuzenrad – of vaak ook ‘Big Wheel’ genoemd – is het beperkt aantal spaken. Een typisch kenmerk van deze attractie is het rode hart. Het werd een tijdje gesponsord door het tijdschrift Story. Later werd er de letter “B” op geschilderd, uit het toenmalige Bobbejaanland-logo.

Cowboy en western

Om het imago van Bobbejaan als "Jodelende Fluiter" en fanatiek western-fan te ondersteunen opent midden jaren ’70 het Cowboydorp. In saloons, gevangenissen, banken en diverse huizen worden verhalen over cowboys clichématig uitvergroot, maar zijn erg populair bij de bezoekers van het pretpark. In de loop der jaren werden heel wat attracties toegevoegd in het Cowboydorp, zoals de Poppenshow (1980) waar mechanische poppen onder leiding van een mechanische Bobbejaan Schoepen-pop een show gaven; het Mystery Hotel; en recent nog Desperado City (2006, Alterface).
 
Nabij het Theater en de woonst van de familie Schoepen opent in 1978 het Indian Art Museum. In dit museum worden diverse items uit onder meer de Navajo-cultuur tentoongesteld. De collectie is uniek in Vlaanderen en is één van de pronkstukken van Bobbejaanland. Het is Josée Schoepen die de collectie naar het pretpark weet te halen.

Concurrentiestrijd

Niet enkel Bobbejaanland opent einde jaren ’70 een heel assortiment aan attracties, ook nabij gelegen parken zoals De Efteling, Walibi Wavre of Bellewaerde Park bouwen grotere en sensationelere attracties. Een ware strijd voor bezoekers is gestart. Het tegenoffensief van Bobbejaanland omvat ondermeer de achtbaan Looping Star (1979, Schwarzkopf) en de log flume Wild Water Slide (1979, Intamin).
 
Wervelwind (Vekoma), die in de volksmond ook vaak ‘De rode achtbaan’ kreeg vanwege de rode tracks, maakt in 1982 haar eerste rondjes over het parcours. De Wervelwind was de vervanger voor coaster ‘Achtbaan’ die een jaar eerder plotseling in brand schoot. Enkelen jaren later opent er opnieuw een grote attractie in Bobbejaanland: het Vliegend Tapijt de Rainbow (1985, Huss).
 
Bobbejaan moet in 1989 voor het eerst in de Bobbejaanland-geschiedenis een stap terug zetten in zijn show vanwege fysieke problemen. Hij vindt snel de weg terug naar zijn vertrouwde stek op de bühne. Niet veel later volgt er een risico-operatie aan de wijsheidstanden. Tijdens deze operatie wordt een zenuw van Bobbejaan geraakt en verliest hij zijn talent om te fluiten.

Revolutionaire investeringen

Einde jaren ’80 weet Bobbejaanland als geen ander park te investeren. In een snel tempo openen diverse grote attracties, waarbij zelfs diverse wereldpremières. Air Race (1987, Vekoma), El Paso Special (1988, Space Leisures), Revolution (1989, Vekoma), Big Bang (1989), Kettingmolen (1991, Zierer) en Indiana River (1991, Intamin) zijn maar enkele van de vele topattracties uit die tijd.

Revolution is met ongeveer 128 miljoen frank (zo’n 3 miljoen euro) één van de duurdere investeringen in die tijd. Bij opening is het de eerste Europese Vekoma, type ‘Illusion’. In de attractie staat de reis tussen tijd en ruimte centraal. Doorheen de jaren gebeuren er heel wat aanpassingen aan deze attractie, zoals een veranderde soundtrack en het verdwijnen van diverse projecties. Spottend krijgt de attractie vaak de naam “de eeuwige bocht naar links”.

In Amerika opent er in datzelfde jaar nog een gelijkaardige attractie: Chaos. Het ritverloop is bij beide attracties precies hetzelfde, enkel de thematiek is verschillend. De Amerikaanse versie heeft tevens ook de langste coastertrein ter wereld, wat ook de meeste problemen bij deze attractie veroorzaakt. Wanneer Chaos enkele jaren later ontmanteld word, krijgt Revolution enkele records op zijn naam. Zo heeft de Bobbejaanland-attractie voortaan de langste coastertrein ter wereld en is het de enige overblijvende Vekoma Illusion.

Opnieuw voor de familie

Na de opening van Indiana River en de Kettingmolen is het opnieuw even wachten op een grote attractie, maar toch stopt de investeringdrang niet. Begin jaren ’90 openen er diverse familie- en kinderattracties in het park zoals Dino (1993, Mack), Viking (1993) en maken de Funny Barrels in 1993 plaats voor de Rotonde, een rondvaart doorheen verschillende bloemperkjes.

Clowns en het circus spreken niet enkel kinderen aan, ook Bobbejaan was een grote fan van deze artiesten van de lach. In 1996 maakt Bobbejaan zijn voorliefde toegankelijk voor iedereen met de opening van Kinderland. Kinderland is het paradijs voor kinderen met als centraal thema de clowns. Het pronkstuk in dit grootse gebouw is de dubbeldekcarrousel.

Verder zijn er dat jaar ook nog diverse grote en kleine vernieuwingen. De Looping Star en het Reuzenrad ondergaan een revisie, zodat deze ook nog enkele jaren mee kunnen gaan. In de vijver komen verschillende nieuwe fonteinen en maakt de Parachutetoren plaats voor een grote draaiende granietschijf.

Bobbejaanland te koop

"Duivenkot kost 3 miljard" kopt Gazet van Antwerpen einde september ’99.  Jacky Schoepen, die de zakelijke leiding van vader Bobbejaan heeft overgenomen, geeft toe dat er informatieve gesprekken waren met ondermeer pretparkengigant Premier Parks. Premier Parks nam een jaar eerder al de Walibi-groep over in eigen land. De vraagprijs is zo'n 3 miljard frank, of zo'n 75 miljoen euro. Tot een overname komt het dat jaar niet, het is nog tot mei 2004 wachten op een overname van het familiepark.

Bij aanvang van het nieuwe millennium (2000) pakt Bobbejaanland uit met verschillende nieuwe attracties. In het Cowboydorp opent de Mexicaans getinte wildwaterride El Rio, aan de El Paso Special raast voortaan de Bob Express (Mack) en de Locomotion maakt vanaf dat jaar de kinderen blij. Ook werd de opening van de nieuwste senstatie Thrillenium Ride voorzien, op de locatie waar één jaar eerder nog de achtbaan Wervelwind raasde. Nauta Bussink komt het contract niet na. Diverse rechtzaken volgden en gaven de familie Schoepen telkens gelijk. De attractie komt er uiteindelijk niet.

Tot de grote verbazing van elke pretparkfan maakt Jacky Schoepen midden 2003 bekend dat de Looping Star na het einde van het lopende seizoen zal verdwijnen. Op het laatste openingsweekend van 2003 organiseert ThemeParkVision in samenwerking met Bobbejaanland "Requiem for a Coaster", om een hulde te brengen aan deze oeroude topper. 

Jacky benadrukt dat de attractie mogelijk opnieuw zal terugkeren, na een grote revisie die mogelijk enkele jaren zal duren. De attractie werd echter te ruw afgebroken, waardoor er van een terugkeer geen sprake meer was. Een vervanger stond sowieso al op het programma: Typhoon (Gerstlauer).

Het familiebedrijf

Aan (gratis) media-aandacht is er in 2004 geen gebrek. Net voor aanvang van het seizoen staat een zakelijk meningsverschil tussen Jacky en en vader Bobbejaan centraal. Jacky heeft diverse plannen voor het park, maar Bobbejaan geeft zijn fiat niet.

Op 3 april 2004 gaat het nieuwe seizoen van start. Junior Coaster (Vekoma) en Sledge Hammer (Huss) zijn volledig afgewerkt en werden goedgekeurd door de massale opkomst van pretparkfans, op de officiële opening van Typhoon is het nog een week wachten. Typhoon zou de vervanger worden van de Looping Star, en diverse kenmerken van deze attractie moesten dit nog benadrukken. Zo staat de looping van Typhoon bijvoorbeeld op ongeveer dezelfde plaats als die van de Looping Star.

In mei van dat jaar verkoopt Bobbejaan uiteindelijk "zijn" land. Volgens de media lag de ruzie tussen vader en zoon Schoepen, dewelke enkele maanden eerder groots in de media kwam, aan de basis van de verkoop. De familie Schoepen spreekt dit formeel tegen en voegt hierbij toe dat de plannen voor de verkoop al jaren op de tafel lagen. Parques Reunidos is de nieuwe eigenaar en wijst Rudi Rasschaert aan als nieuwe directeur. Hij garandeerde dat de naam Bobbejaanland behouden blijft en dat het park de stijl van de voorbije jaren wil behouden. Bobbejaan en zijn vrouw Josée mogen ook blijven wonen in de woning die op het domein staat.

Onder Spaanse invloed

Het eerste jaar na de overname, onder Spaans bewind, zijn er geen grote veranderingen in het park. Een herorganisatie van de bestaande betaalspelletjes en de toevoeging van nieuwe moeten ervoor zorgen dat er voortaan meer inkomsten zijn.  Ook ondergaat de horeca dat jaar voor het eerst een verandering. De Spanjaarden willen van de diensten van diverse concessiehouders afzien, en neemt voortaan de touwtjes in eigen handen.

In 2006 pakt de Spaanse groep uit met een nieuwe attractie: Desperado City. Deze interactieve schietattractie van Belgisch bedrijf AlterFace is gelegen in de Saloon. De rodeostier krijgt een plaatsje aan het Cowboydorp-theater. Verder vliegen de vliegtuigjes van de Air Race het park uit, om plaats te maken voor een vernieuwde ervaring met nieuwe voertuigen van Vekoma. Decoratief ondergaat de attractie een ware 'extreme make-over'. Bye bye Air Race, hello DreamCatcher!

De oudste attractie van allemaal, het Theater, ondergaat in 2007 een grote verandering. De voormalige showtempel maakt plaats voor een 4D-cinema waarin dat jaar de film 'Haunted House' (nWave) te zien zal zijn. Tevens zijn er dat jaar ook grote veranderingen aan de paardenshow. Onder het toeziend oog van partner Zuiderkroon Events krijgt de show een groots verhaal met een al even grootse aanpak. Partner Zuiderkroon Events verzorgt ook nieuwe evenementen zoals Kids Halloween, Tien om te Zien Classic (TOTZ Classic) en de verscheidene nocturnes.

Terug in de jungle

Indiana River opende in 1991 en groeide uit tot een publiekslieveling. Het thema jungle, dat in deze attractie prachtig is weergegeven, spreekt immers vele mensen aan. Met deze gedachtegang opent Bobbejaanland volgend jaar (2008) twee nieuwe attracties met een jungle-thema: Banana Battle en KingKong. Die laatste is een nieuw soort familieattractie, gemaakt door Huss, waarvan Bobbejaanland het exclusieve bouwrecht heeft in 2008. Deze twee attracties krijgen een plaatsje in Hall 2000, die verjungled zal worden en de naam BananaBos zal krijgen.

 
In beeld

Ontdek je de geschiedenis van Bobbejaanland liever in foto's? Bekijk dan snel 'Geschiedenis in beeld: Bobbejaanland'.

Bronnen:.
- Parkgids ThemeParkVision
- BobbejaanSchoepen.be

Tekst:
Nick Jespers, met dank aan de familie Schoepen
 

De grootste pretpark-fansite van België met een Europese parkgids van maar liefst 100 pretparken, een rijkgevulde nieuws- en artikelsectie en een forum.